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  Mars, une planète trop salée pour la vie ?
 

Mars, une planète trop salée pour la vie ?

Par Jean Etienne, Futura-Sciences

Le sol de la planète Mars est peut-être trop concentré en sel pour avoir pu un jour supporté la vie. Ou du moins lui avoir donné naissance, selon des chercheurs américains.

Explorant inlassablement les vastes plaines martiennes depuis plus de quatre années, le robot Opportunity ne cesse d’accumuler des indices d’écoulement d’eau en surface, semblant accréditer l’hypothèse d’un terrain favorable à l’apparition de la vie. Mais de nouvelles analyses tendent à démentir cet espoir, du moins selon certains scientifiques américains.

Lors de la conférence annuelle pour de l'Association américaine pour l’avancement des sciences (AAAS) qui vient de se tenir à Boston (Etats-Unis), Andrew Knoll, un biologiste membre de l’équipe qui supervise le travail des deux rovers martiens, affirme que l’eau qui a jadis coulé sur la Planète rouge était à la fois trop acide et trop chargée en sel pour avoir permis à des micro-organismes d’apparaître et de proliférer.

« L’eau liquide est une condition nécessaire à l’apparition de toute forme de vie terrestre et nous supposons qu’elle devrait aussi avoir favorisé son évolution sur Mars », avance Nicholas J. Tosca, un chercheur post-doctorant du Harvard's Department of Organismic and Evolutionary Biology, interrogé par le magazine Science Daily. Mais il ajoute que « pour évaluer les capacités d’habitabilité de Mars, nous devons aussi prendre en compte les propriétés de cette eau. Toutes les eaux terrestres ne sont pas favorables au soutien de la vie, dont les limites sont clairement définies par la température, l’acidité et la salinité ».

Opportunity au travail sur la Planète rouge. Crédit Nasa

Il était communément admis jusqu’ici que les environnements martien et terrestre se ressemblaient fortement lorsque le sol s’est solidifié et que l’eau abondait en surface, voici environ quatre milliards d’années. Mais les nouvelles études accomplies sur les données fournies par Opportunity indiquent pour la Planète rouge un taux de salinité nettement supérieur à ce que la Terre a jamais connu, incompatible avec la vie.

Une eau trop acide mais des argiles accueillantes

Tosca, Knoll et Scott M. McLennan, co-auteur de l’étude, ont étudié les concentrations de minerai dans les sédiments martiens pour déterminer l’activité de l’eau (aw en anglais pour Activity of Water), qui est le rapport de la pression de vapeur d'eau du milieu considéré sur celle de l'eau pure à même température. Cette valeur n'indique pas la teneur en eau mais sa disponibilité pour les micro-organismes susceptibles de s’y développer. Plus ce nombre est élevé (le maximum est 1), plus la quantité d’eau libre est élevée et mieux les micro-organismes se développeront.

Dans une eau pure, dont le paramètre aw vaut 1, toutes les molécules peuvent être utilisées par une activité biologique. L’eau de mer terrestre, par exemple, présente un aw  de 0,98, et il est fort probable que la vie y est née. Des décennies de recherche, notamment dans l’industrie alimentaire, ont prouvé que très peu d’organismes connus peuvent se développer lorsque l’aw descend au-dessous de 0,9 et que pratiquement aucun ne survit en deçà de 0,85.

Traces de roues d’Opportunity sur le sol martien, dont la blancheur révèle un dépôt de silice. Crédit Nasa

En se basant sur la composition chimique des sels trouvés dans les roches sédimentaires du cratère Victoria où Opportunity se trouve, Tosca et ses collègues ont déterminé que l’aw de l’eau martienne était comprise entre 0,78 et 0,86, avant de plonger jusqu’à 0,5 sous l’effet de l’évaporation qui concentre cette saumure, la rendant biologiquement stérile.

Les scientifiques remarquent que même les plus tolérants des halophiles, ces organismes terrestres qui supportent une salinité très élevée, se sont d’abord développés dans des eaux moins salées. Ils ont pu s’adapter à un environnement plus sévère après des millions d’années d’évolution mais n’auraient pu apparaître dans de telles conditions.

Andrew Knoll ne pense cependant pas que ces données réfutent définitivement la possibilité d'une vie martienne. Mais elles impliquent qu'il faudra chercher ailleurs... Nicolas Mangold, géologue à l’université d’Orsay (France) et spécialiste de la Planète rouge, partage cet avis. S'exprimant dans Le Figaro, il rappelle qu'on « savait depuis un moment que ce serait difficile, surtout dans la zone explorée par Opportunity qui est relativement tardive ». Pour le géologue français, il faudrait s'intéresser aux dépôts d’argile, plus anciens, qui ont été mis en évidence par l’instrument Omega de la sonde européenne Mars Express. Les régions riches en silicates sont d'ailleurs en bonne place dans les sites retenus pour le futur rover MSLMars Science Laboratory), qui doit s'envoler pour Mars l'an prochain. (

Lors des missions futures, la question de la qualité de l’eau l’emportera donc sur celle de son abondance et la biologie prendra un rôle clé à côté de la chimie.


Roches martiennes photographiées en gros plan par Opportunity en mai 2008. Crédit Nasa
Roches martiennes photographiées en gros plan par Opportunity en mai 2008. Crédit Nasa





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